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2014年05月21日

Email 已死?No 它是互联网的不死小强

本文来源:theAtlantic 作者:ALEXIS C. MADRIGAL 编译:创见 (tech2ipo.com)

作者简介:theAtlantic.com 副主编、Longshot 杂志联合创始人、加州大学访问学者

许多人都在说 E-mail 在互联网界的大限将至。

美国《商业周刊》的科技记者阿什利•万斯 (Ashlee Vance) 写过:“E-mail 已经没有未来了,至少在硅谷人们就是这么认为的。”

团队协作在线应用 Asana 的联合创始人贾斯廷•罗森斯坦 (Justin Rosenstein) 也说过:“E-mail 已经无法提高工作效率,甚至可以说是妨碍。”

人气超高的工作聊天工具 Slack 夸张地宣称:“已经使用 Slack 传递的信息帮助人们有效节约了超过七千万封工作邮件。”(当然,前提是假设每五条 Slack 信息就能冲抵一封邮件的存在。)

除了这些开发过云端工作软件的创业公司在宣传 E-mail 将亡的概念,还有一些年轻人也是这么认为,尤其是没经历过互联网从无到有的年轻一辈。

上世纪六十到八十年代,申请一个 E-mail 地址几乎是一个大学新生的入学标配。而现在的年轻一代却对老资历的 E-mail 嗤之以鼻,试图将这个摇摇欲坠的“古董”科技剔除出自己的生活。有一位美国教授对他的学生讲到:“E-mail 已经久远到仿佛是宗教古书上才会出现的词汇。”英国埃克赛特大学副校长也表示:“给学生发邮件已经不再有什么实际意义了。”如今年轻人认为现代科技有很多比 E-mail 更好用、更快也更有趣的沟通方式。

尽管所有预言家都在最大程度唱衰 E-mail,说它已经跟不上潮流,应该被强制下线,消失于人们的视野之中。但是,E-mail 就是互联网的不死小强,且有愈挫愈勇之势。韧性是一种优点,从来都是。

事实上,人们的确没有办法彻底将 E-mail 拉下历史舞台。库珀•休伊特国家设计博物馆数字与新媒体的高级工程师艾伦•斯特劳普•科普 (Aaron Straup Cope) 观察道:“收发邮件影响工作效率?这没什么可说的。这就是 E-mail 的工作模式。下次如果有人跟你说 E-mail 已死,让他们想象一下放弃便捷的 E-mail 所需要付出的代价,以及转投其他方案会增加多少开销。”

E-mail 是一个大型的分散型互联网开放平台,利用一封封 E-mail 将原本孤立的电脑设备和人联系起来,因此这个平台是足够人们发挥创意去开发新事物的,而且事实证明成果颇丰。

由于开发于商业互联网早期,所以 E-mail 在互联网成长史里占有很重的分量。作为早期互联网的支撑结构,E-mail 的重要性不言而喻。但 E-mail 的缺陷在于用户收件箱里聚集了太多垃圾信息。因为 E-mail 简单的邮件协议,用户邮箱几乎对外部信息不设防。

如果再过几年回头看这些年 E-mail 的转变,人们大概会把它看作一种信息服务不对等、鱼龙混杂的“百宝箱”。

  1. 首先,E-mail 可以聚合新闻,做到推送每日信息。内容包括时事新闻、邮件提醒、闪购促销邮件以及其他邮件信息。邮件客户端是用户每天进行媒体消费的主要载体,所以 E-mail 既能处理邮件还能浏览新闻。

  2. 其次,E-mail 能充当用户的身份证明。现在 Facebook 的确是大多数用户证明真实身份的不二之选。但在它出现之前,E-mail 地址在互联网上作为身份证明工具也存在了很多年。想要核实银行账户?请验证邮件。验证亚马逊账号?请验证邮件。注册论坛?请验证邮件。甚至早期 Facebook 注册账号时,邮箱地址也是必备信息。验证邮件的作用在于表明这个邮箱是有人使用的。名@姓.com 则代表你拥有自己的域名。如果你用的是 Hotmail 账户表示你还是个 E-mail 新手;而如果你有一个非常棒的邮箱地址,则意味着你是个早期互联网用户。在很长一段时间里,使用 Gmail 邮箱都代表着出色工作效率和职业素养。而现在因为人们拥有其他更多方式传递互联网信息,所以 E-mail 的功能和象征意义都被打了折扣。

  3. E-mail 是互联网最原始的社交沟通渠道,它的用法就是隔段时间给别人发送信息。虽然 BBS、聊天室和留言板也都有信息发送机制,但是 E-mail 能通过用户之间的私人联系帮助巩固彼此的公共关系,且关系不限于线上或线下。如今,互联网上的联系工具实在不胜数。用户的手机、Facebook、Twitter、LinkedIn、Instagram、Qik、WhatsApp 等等等等。所以据说现在的移动应用开发商们最想得到的是用户手机里的通讯录名单,而非他们的已存邮箱地址。

  4. 除此之外,E-mail 还可以进行数字信息的传输。在 FTP 服务逐渐没落与 Dropbox 和 Google Drive 等云服务商兴起这段空白时间,E-mail 担负起了互联网界数字文档的传输任务。邮件的附件功能是最大功臣,这是一件提高工作效率的利器。对现在的人们而言,很难想象发送信息时无法附加文件。哪怕 E-mail 的确不是最理想的数字文件传播方式或存储媒介,但毫无疑问 E-mail 对人们的工作生活有非常大的影响。

  5. 最后,E-mail 还是人们协作办公进行沟通交流的初始工具。尽管前几年法国科技公司 Atos 明令禁止公司员工使用内部邮件,但是事实上对于大多数公司,E-mail 仍然是最有效的工作交流工具。而这也是 E-mail 仍不会遭弃的主因。社交媒体管理软件商 HootSuite 首席执行官在其去年一篇文章里也列出了自己的观点:“使用 E-mail 效率低,维度低,社交力度不足,但是反而却极易收集信息。除此之外,有哪家公司不想节省预算呢?许多创业公司本身资金就不足,他们需要把钱花到最重要的地方。”

上述那一长串 E-mail 的现有用途显然仁者见仁智者见智。每位用户自己会决定 E-mail 与自己的取舍。也许还是会有人选择使用 E-mail 作为身份验证的工具,自然也会有人投奔其他社交平台。现在许多云端存储器非常便捷,所以 E-mail 的附件功能也不会长青。

那么,收件箱里还会剩什么呢?

我认为 E-mail 最后会实现自己最初衷的作用:成为一个电子信件平台。

我的同事伊恩•博格斯特 (Ian Bogost) 曾对我说,人们一直使用电子邮件来形容互联网上彼此传递的信息与内容。但是,事实上 E-mail 并没有取代真实的信件,反而从某种层面上起着部分沟通方式的作用:如电话、面对面交流、备忘以及市场营销。

所以现在的结果是,E-mail 大概会真正成为一个信件收发箱,负责归纳整理日常文档,包括私人信件、银行账单、广告单页以及定制刊物。类似 Gmail 对邮件的标签分类功能将加速 E-mail 未来功能的成型,既可以自动分类邮件,也能让用户自定义各类信息源。也就是说,我们的收件箱会越来越智能。比如可以帮助用户直接浏览管理重要信息,而无需像以前一样必须按时间线逐条扫描。即使收件箱被海量邮件淹没,也不用担心遗漏重要内容。

值得一提的是,过去困扰收件箱的垃圾邮件也能够通过复杂的邮件过滤系统被清理掉。我每天会收到大概上百封垃圾邮件,但是因为 Gmail 和公司邮件的过滤系统,我的主收件箱没有出现过一条垃圾邮件。与此同时,垃圾信息文化在互联网传播速度却非常迅捷。在每个网站评论区、在 Facebook、Twitter 主页面,我每天都能刷出许多垃圾广告或评论。

其实 E-mail 比以前智能和易用多了,而且仍旧有着庞大的用户群体和简单易用的操作体验。但是没有公司像推广产品一样推广 E-mail,所以 E-mail 的种种优势就这么被人忽略了。E-mail 的发展方向不是成为一个人见人爱的产品,而是为每一位使用 E-mail 的用户提供内容细化的定制邮件,满足不同用户的不同需求。

互联网变化太快,E-mail 的使用体验也一直都在变化。如今的问题是,人们迷失在交互开放、监管不严的社交网络之中,使得 E-mail 仿佛成为了这股社交狂潮的受害者,遭人摒弃。但 E-mail 决不会就这么离开互联网,它只是不再是过往互联网中单一的信息渠道。请相信,E-mail 一直宝刀未老!


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